The Stuttering Mind

吃音症はなぜ起こるのか 神経科学が示す治療の糸口

By Lydia Denworth L. デンワース
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Lee Reeves always wanted to be a veterinarian. When he was in high school in the Washington, D.C., suburbs, he went to an animal hospital near his house on a busy Saturday morning to apply for a job. The receptionist said the doctor was too busy to talk. But Reeves was determined and waited. Three and a half hours later, after all the dogs and cats had been seen, the veterinarian emerged and asked Reeves what he could do for him.  リーブス(Lee Reeves)は子供のころからずっと獣医師になりたいと思っていた。ワシントン郊外に住む高校生だった彼は,ある土曜日の忙しい朝,近所の動物病院にでかけてアルバイトをさせてもらえないかと頼んだ。受付係からは獣医師はいま忙しくて話す時間がないと断られたが,リーブスの決意は固く,先生の手があくまで待つことにした。3時間半後,犬と猫の診察を全て終えた獣医師が現れ,リーブスに「どんな用事かね」と尋ねた。
Reeves, who has stuttered since he was three years old, had trouble answering. “I somehow struggled out the fact that I wanted the job and he asked me what my name was,” he says. “I couldn’t get my name out to save my life.” The vet finally reached for a piece of paper and had Reeves write down his name and add his phone number, but he said there was no job available. “I remember walking out of that clinic that morning thinking that essentially my life was over,” Reeves says. “Not only was I never going to become a veterinarian, but I couldn’t even get a job cleaning cages.”  3歳の時から吃音があったリーブスはすらすらと答えることができなかった。「アルバイトをしたいとなんとか伝えることができたが,次に先生は私の名前を尋ねた。私はどうしても自分の名前を言うことができなかった」とリーブスは振り返る。獣医師はついに紙を一枚取ってリーブスに名前と電話番号を書かせたものの,「アルバイトは今募集していない」と告げた。リーブスは「そのクリニックを後にしながら,自分の人生はもう終わったも同然だと思った」と話す。「決して獣医師にはなれない。それどころかケージを掃除する仕事すらもらえなかった」。
More than 50 years have passed. Reeves, who is now 72, has gone on to become an effective national advocate for people with speech impairments, but the frustration and embarrassment of that day are still vivid. They are also emblematic of the complicated experience that is stuttering. Technically, stuttering is a disruption in the easy flow of speech, but the physical struggle and the emotional effects that often go with it have led observers to wrongly attribute the condition to defects of the tongue or voice box, problems with cognition, emotional trauma or nervousness, forcing left-handed children to be­­come right-handed, and, most unfortunately, poor parenting. Freudian psychiatrists thought stuttering represented “oral-sadistic conflict,” whereas the behavioralists argued that labeling a child a stutterer would exacerbate the problem. Reeves’s parents were told to call no attention to his stutter—wait it out, and it would go away.  それから50年以上が経過した。現在72歳になったリーブスは,発話障害を持つ人々のために全国的に活動する支援者の一人となったが,あの日のもどかしさと恥ずかしさはいまだに鮮明だ。それらはまた,吃音という理解されにくい経験を象徴してもいる。専門的に言えば,吃音は会話のよどみない流れが乱される現象だが,本人の身体的な苦労としばしばそれに伴う感情の変化のせいで,周囲の人は吃音の原因を誤って捉えがちだ。例えば,舌や喉頭の欠陥,認知の問題,精神的なトラウマまたは緊張,左利きの子供を無理に右利きにさせる矯正が原因だと考える。特に残念なのは,子育ての失敗で吃音が起こるという誤解だ。フロイト派の精神科医たちは吃音が幼少期の「口唇サディズム期の葛藤」を表すと考え,行動主義心理学者は子供に吃音者のレッテルを貼ると問題が悪化すると主張した。リーブスの両親は彼の吃音に注意を向けないように言われた。じっと待てば次第に消える,と。
These myths and misconceptions have been debunked. Over the past 20 years, and especially in the past five to 10, a growing body of research has established that stuttering is biological in nature. Specifically, it looks like a neurodevelopmental disorder. In most of the more than 70 million people worldwide who stutter, the condition appears early in life, when children are learning to talk. Looking at the brains of people who stutter, scientists have uncovered subtle variations in both structure and function that affect the fluidity of speech. Compared with those who do not stutter, those who do have differences in neural connectivity, changes in how their speech and motor systems are integrated, and alterations in the activity of crucial neurotransmitters such as dopamine.  これらの通説や思い込みはどれも誤りであることが証明されている。過去20年間,特にこの5〜10年で,吃音はまったくもって生物学的な問題であることを示す研究結果が増えている。より具体的には,吃音は神経発達症の1つと考えられている。世界中に7000万人以上いる吃音者のほとんどで,吃音は人生の早い段階,つまり子供が話すことを学ぶ時期に現れる。科学者たちが吃音のある人の脳を観察したところ,構造と機能の両方に微妙な変化が見られ,それが発話の流れに影響を与えていることがわかった。吃音のない人と比較して,吃音のある人では,神経の接続性の違い,発話と運動に関わる脳領域の統合の変化,ドーパミンなどの重要な神経伝達物質の活動の変化が見られる。