This Is Your Brain in Meltdown


By Amy Arnsten /Carolyn M. Mazure/Rajita Sinha A. アーンステン /C. M. メイジャー/R. シンハ
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The entrance exam to medical school consists of a five-hour fusillade of hundreds of questions that, even with the best preparation, often leaves the test taker discombobulated and anxious. For some would-be physicians, the relentless pressure causes their reasoning abilities to slow and even shut down entirely. The experience—known variously as choking, brain freeze, nerves, jitters, folding, blanking out, the yips or a dozen other descriptive terms—is all too familiar to virtually anyone who has flubbed a speech, bumped up against writer’s block or struggled through a lengthy exam.  米国のメディカルスクール(医学大学院)の入試は数百題の問題による5時間にわたる一斉攻撃となる。準備万端で臨んだ者ですら,冷静さを失って不安を抱くことが多い。中には,その容赦ないプレッシャーのせいで思考能力が鈍る人や,完全に思考が停止してしまう人もいる。こうした経験は俗に,「頭が真っ白になる」「あがる」「緊張する」「凍りつく」「パニックになる」「慌てふためく」などと様々に表現される。スピーチで失敗したり,スランプに陥ったり,長時間の試験に苦しんだことがある人なら,誰しも身に覚えがあるはずだ。
For decades scientists thought they understood what happens in the brain during testing or a battlefront firefight. In recent years a different line of research has put the physiology of stress in an entirely new perspective. The response to stress is not just a primal reaction affecting parts of the brain that are common to a wide array of species ranging from salamanders to humans. Stress, in fact, can cripple our most advanced mental faculties, the areas of the brain most developed in primates.  科学者は何十年も前から,試験中や戦場での銃撃戦の最中に脳で何が起こっているのかを理解したつもりでいた。ところが近年の様々な研究から,ストレスの生理学がまったく新しい観点から考えられるようになった。ストレスに対する反応は,サンショウウオからヒトまで幅広い種に共通する脳領域に影響を与える単なる原始的な反応ではない。実はストレスは,霊長類で最も発達している脳領域,すなわち私たちの最も高度な精神機能の力を奪ってしまうのだ。
Older textbooks explained that the hypothalamus, an evolutionarily ancient structure lodged at the base of the brain, reacts to stress by triggering the secretion of a wave of hormones from the pituitary and adrenal glands, which makes the heart race, elevates blood pressure and diminishes appetite. Now research reveals an unexpected role for the prefrontal cortex, the area immediately behind the forehead that serves as the control center that mediates our highest cognitive abilities—among them concentration, planning, decision making, insight, judgment and the ability to retrieve memories. The prefrontal cortex is the part of the brain that evolved most recently, and it can be exquisitely sensitive to even temporary everyday anxieties and worries.  古い教科書の説明では,ストレスを受けると脳の底部にある進化的にとても古い「視床下部」が反応して下垂体と副腎からの急激なホルモン分泌を促し,その結果,脈拍が速まり,血圧が上がり,食欲がなくなるとされていた。だが現在では,「大脳皮質前頭前野(前頭前野)」という額のすぐ内側にある脳領域の意外な関与が明らかになっている。前頭前野は集中力や計画力,意思決定力,洞察力,判断力,想起力など,最も高度な認知能力を制御する中枢だ。脳の中では最も新しく進化した領域で,一時的な日々の不安や心配に対して非常に敏感に反応しうる。
When things are going well, the prefrontal cortex acts as a control center that keeps our baser emotions and impulses in check. The new research demonstrates that acute, uncontrollable stress sets off a series of chemical events that weaken the influence of the prefrontal cortex while strengthening the dominance of older parts of the brain. In essence, it transfers high-level control over thought and emotion from the prefrontal cortex to the hypothalamus and other earlier evolved structures. As the older parts take over, we may find ourselves either consumed by paralyzing anxiety or else subject to impulses that we usually manage to keep in check: indulgence in excesses of food, drink, drugs or a spending spree at a local specialty store. Quite simply, we lose it.  物事がうまく運んでいるときには,前頭前野は私たちの浅ましい感情や衝動を抑える制御中枢として働いている。しかし,制御が効かない急性ストレスにさらされると一連の化学的反応が起こり,前頭前野の支配力が弱まって,進化的に古い脳領域の支配が強まることが新たな研究からわかった。要するに,思考と感情を高度に制御する領域が,前頭前野から視床下部など古くからの脳領域に移ってしまうのだ。 古い脳領域に支配が移ると,身のすくむような不安に駆られたり,普段は何とか抑え込んでいる衝動に負けたりする。そして,欲望にまかせた暴飲暴食や薬物乱用,専門店での浪費に走る。自制を失ってしまうのだ
The growing understanding that acute stress can severely compromise the function of higher “executive” areas in the human brain has drawn the interest of investigators. They are now not just trying to understand what happens in your head when you freeze but also developing behavioral and pharmaceutical interventions to help you keep your composure.  深刻なストレスがヒトの脳における高次機能(最も高度な認知能力)を著しく損なう可能性があることがわかりつつあり,研究者の関心を集めてきた。現在,ストレスから思考停止したときに頭の中で何が起きているのかを解明する研究だけでなく,冷静さを保つための行動療法や薬剤の開発も行われている。