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SCIENTIFIC AMERICAN 2017 May

Missing Links

ヒトらしさを生んだ遺伝子欠失

By Philip L. Reno P. L. レノ
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When we visit a zoo and peer at our closest living relatives, the great apes, two things reliably captivate us. One: they look so very much like people. The expressive faces and the grasping hands of chimpanzees, bonobos, orangutans and gorillas are eerily similar to our own.  動物園で人間に最も近い類人猿を観察すると,2つのことに気づく。1つは人間によく似ていること。チンパンジーやボノボ,オランウータン,ゴリラの表情豊かな顔や物をつかむ手は,私たちと恐ろしく似ている。
The other: these creatures are so clearly not us. Our upright walking, capacious and clever brains, and a list of other traits sharply set us apart. What were the key defining events in evolution that make us uniquely human? Why did they happen—and how? Anthropologists and evolutionary biologists have toiled at such questions for decades and increasingly are turning to modern genetic technologies to help crack the mystery. We have found that some of the most important human characteristics—features that set us apart from our closest relatives—may have come not from additions to our genes, as one might expect. Instead they have come out of losses: the disappearance of key stretches of DNA.  もう1つは,これらの類人猿が明らかに私たちと違うことだ。直立歩行や大きくて賢い脳といった一連の形質は,明らかにヒト特有の特徴だ。いったい進化の過程で何が起きて,ヒトはヒトらしくなったのだろう。そして,それはなぜ,どのように起きたのか。
 この問題は人類学と進化生物学の長年のテーマだが,近年ではこの謎を追求するのに遺伝子解析技術が使われることが増えた。私たちは,ヒトを他の類人猿と分けている最も重要な特徴の一部が,かつて予想されていたような遺伝子の獲得によって生じたのではないらしいことを発見した。むしろこれらは欠失による。カギとなるDNA配列が失われたことで生じた。
Several research laboratories, including mine, have traced some of this lost DNA across time, comparing human genomes with those of other mammals and even archaic humans: the Neandertals and our lesser known cousins, the Denisovans. We have learned that during the roughly eight million years since our lineage split from chimps, our ancestors’ genomes were stripped of DNA “switches” that activate key genes during development. Neandertals share our loss, making it clear the vanishing act occurred early in our evolutionary path.  私たちを含むいくつかの研究チームは,ヒトのゲノムを他の哺乳動物や旧人類(ネアンデルタール人やデニソワ人)のゲノムと比較し,この失われたDNAについて時間を遡って追跡してきた。この結果,人類の系統がチンパンジーと分岐してからの約800万年間に,身体の発達に重要な遺伝子を働かせるDNAの“スイッチ”が祖先のゲノムから消えたことがわかった。ネアンデルタール人にも同じ欠失が見られるので,このDNA欠失が人類の進化の早い段階で起こったのは明らかだ。
In fact, loss of these DNA sequences appears to be linked to quintessentially human traits: big brains, upright walking and our distinctive mating habits. (The last part of the project led me, in the course of my experiments, to learn a surprising amount about the structure of primate penises.)  実際,それらのDNA配列の欠失はヒトの基本的な形質と関係しているようだ。巨大な脳や直立歩行,独特な性交スタイルなどだ(この最後のテーマについて研究を進めるなかで,私は霊長類のペニスの構造について驚くほど詳しくなった)。