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SCIENTIFIC AMERICAN April 2016

Giants of the Sky

史上最大の飛ぶ鳥 ペラゴルニス

By Daniel T. Ksepka /Michael Habib D. T. セプカ /M. ハビブ
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In its modern incarnation, South Carolina’s picturesque Charleston Harbor hosts a wide variety of marine birds—from the pelicans and cormorants that forage in its estuaries to the gulls and herons that breed and nest on its offshore islands and the songbirds that pass through en route to warmer climes for the winter months. Around 25 million years ago, however, dragons ruled the Carolina skies. These beasts were not the monsters of medieval folklore, of course, but rather evolution’s closest facsimiles, fearsome in their own right: giant flying birds with wings longer than those of some light aircraft and beaks equipped with deadly, spearlike choppers.  米国南東部,サウスカロライナ州の絵のように美しいチャールストンハーバーには海鳥がたくさんいる。入り江で餌をついばむペリカンとウ,沖合の島々に営巣して雛を育てるカモメやサギ,冬を前に暖かな地方へ渡る途上の鳴き鳥まで,実に様々だ。だが2500万年ほど前にカロライナの空を支配していたのは竜だった。むろん,中世の伝説に出てくる怪物ではない。進化が生んだ竜さながらの恐ろしげな動物。小型軽飛行機よりも長い翼と,獲物の肉に食い込む鋭い歯のついた嘴(くちばし)を持つ,巨大な鳥だ。
The evidence for these terrifying creatures comes from fossils found at Charleston International Airport, appropriately enough. In 1983 a team led by paleontologist Al Sanders, then at the Charleston Museum, unearthed the bones and recognized that they belonged to a large bird. But the researchers had their hands full with other fossils, and the avian bones went into storage. Three decades would pass before an analysis carried out by one of us (Ksepka) revealed just how remarkable the forgotten animal was. Sanders and his colleagues had recovered the largest flying bird on rec­ord, a never before seen species belonging to an enigmatic group known as the pelagornithids. Ksepka named the creature Pela­gornis sandersi, in honor of its discoverer.  この恐ろしい生き物がチャールストンにいた証拠は,チャールストン国際空港で見つかった化石だ。1983年,当時チャールストン博物館にいた古生物学者サンダース(Al Sanders)が率いるチームが複数の骨を掘り出し,大きな鳥のものであることに気づいた。だがチームは他の化石の解析で手一杯だったため,この鳥の骨はそのまま保管された。私たち著者の1人であるセプカが化石を解析して,この忘れられた動物がいかに非凡なものであるかを明らかにしたのは30年後のことだ。
 サンダースらが発掘した化石は,空を飛ぶ鳥のなかで史上最大のもので,ペラゴルニス科として知られる謎めいたグループに属する新種だった。セプカはこの生物を発見者にちなんでペラゴルニス・サンデルシ(Pelagornis sandersi)と命名した。
For more than 150 years paleontologists have recognized that pelagornithids once patrolled the air. But with only a handful of fragmentary specimens available for study, little was known about how these animals flew, what their lives were like or why they evolved such extreme proportions. Recent analyses of the biggest of them all, P. sandersi, along with other studies of colossal avians carried out by the other of us (Habib), have filled in many gaps, helping to paint the most complete picture to date of these astonishing animals. The latest evidence indicates that pelagornithids rose to prominence in the aftermath of the asteroid impact that doomed the dinosaurs and their close relatives the flying pterosaurs and that they may have developed their impressive size as an adaptation to foraging over the open ocean. Whatever the driving force behind their gigantism, they were able to achieve sizes beyond the limits of what some researchers thought was possible for a flying bird.  古生物学者はペラゴルニス科の鳥の存在を150年以上前から認識していたが,一握りの断片的な化石標本しかなかったため,その飛び方や生態,なぜそんなに大きく進化したのかについては,ほとんど不明だった。しかし近年,ペラゴルニス科でも最大のサンデルシを含め,巨大サイズの鳥類に関する研究が私たち著者の1人ハビブによって行われた結果,多くのギャップが埋まり,これら驚くべき生物についてこれまでで最も完全な姿が描かれた。
 最新の証拠から,ペラゴルニス科の鳥が栄えるようになったのは小惑星衝突で恐竜とその近縁の空飛ぶ翼竜が滅んだ後で,外洋で餌を探すのに適応して大きくなったと考えられる。巨大化の原動力となったのが何であれ,彼らは一部の研究者が飛ぶ鳥には不可能と考えていたサイズに達していた。