News Scan

ダイヤモンドの惑星〜日経サイエンス2013年3月号より

地球とは化学組成があべこべの系外惑星が見つかった

 

 

 太陽以外の星の周りを回る系外惑星の研究はまだ日が浅い。しかし,太陽系の惑星とはまるで異なる惑星がすでに数百は発見されている。木星を圧倒する大きさの巨大惑星,親星のすぐ近くを回る超高温の小さな岩石惑星,水苔ほどの密度しかないフワフワの変わり者などだ。

 

 さらに,一見するとふつうの惑星が,よく調べたら“あべこべ”の天体だった,ということもありそうだ。太陽系では希少な物質がその惑星ではたくさん存在し,太陽系でありふれた物質は少ししか存在しない惑星だ。

 

 炭素を例に取ろう。有機物に不可欠なこの元素は,ダイヤモンドから石油まで,人類にとって非常に貴重な物質を構成する物質でもある。にもかかわらず,炭素はありふれた元素ではなく,地球での存在比は0.1%に満たない。

 

 しかし別の惑星では,炭素は泥のようなどこにでもある存在かもしれない。それどころか,泥が炭素でできているかもしれない。最近,太陽系から40光年離れたある系外惑星が,まさにそんな惑星の有力候補であることがわかった。主に炭素でできていて,惑星内部では圧力によって大量の炭素がダイヤモンドになっている可能性がある。

 

黒鉛の地殻の下に

 「かに座55番星e」というこの惑星は厚さ数百kmのグラファイト(黒鉛)の地殻を持っていると考えられる。「その地殻の下にはダイヤモンドでできた厚い層があるだろう」と,エール大学のポスドク研究員マドゥスダン(Nikku Madhusudhan)はいう。この結晶ダイヤモンド層の厚みは惑星の半径の1/3に及ぶだろう。(続く)

 

 

続きは現在発売中の3月号誌面でどうぞ。

サイト内の関連記事を読む